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U.S. and Nicaraguan women combine efforts to overcome family violence

Sandi Thomson Royer

Sandi Thompson-Royer in 2012 operates a fair trade shop in Leavenworth.


On a flight home from a 1999 Presbyterian women’s gathering, Sandi Thompson-Royer sat next to Betty Carrera, the leader of a women’s program with the Center for Evangelical Pastoral Studies (CEDEPCA) in Guatemala.

Sandi was reading a document from the former Center for the Prevention of Sexual and Domestic Violence.  Betty knew about the organization.

Sandi did not speak Spanish. Betty did not speak English.  So someone translated to help them discover their common concern about violence against women.

After email contact for two years, they developed a domestic violence training program for Central American church women to become advocates for victims.  The program is called Women Walking Together.

When Sandi, who grew up Lutheran, returned to church in her 30s, she became Presbyterian.  She took general studies courses at Western Washington University in Bellingham and a year of women’s studies in the late 1970s at Evergreen College in Olympia.

Her experience in a first marriage led her to understand women who suffer from emotional abuse.  After she married Brian Royer, they made their home in Republic, a safe home for abused women.

Hearing stories of women experiencing domestic violence in rural communities, Sandi took training with the Center for the Prevention of Sexual and Domestic Violence—now the FaithTrust Institute.

“It was transformative,” she said, leading to her commitment to educate religious communities to identify, respond to and work to end domestic violence.

Sandi directed the Domestic Violence and Sexual Assault Program of Ferry County in Republic from 1988 to 1999.  She worked from 1998 to 2001 with the national Presbyterian Church (USA) to create the Presbyterians Against Domestic Violence Network, moving to Spokane in 2000.

Now she leads a national Presbyterian network of clergy and domestic violence professionals, provides domestic violence education and advocacy for the Kalispel tribe, and leads Faith Partners, which works with the YWCA and other domestic violence groups to train clergy and lay leaders.

“Few seminaries teach pastors how to respond to domestic violence from a faith perspective,” she said.  “There is also mistrust between secular programs and faith communities.”

Nicaragua training

Debbie Dupey leads a session.

With that background, her connection with Betty in Guatemala led her to develop a retreat-style training for Central America, based on the model she uses to educate U.S. religious leaders.

In February, she made her fourth trip—two to Guatemala, one to Costa Rica and this one to Nicaragua—with a team of U.S. women to build relationships, share stories and offer resources through translators to Central American women.

“As women share stories about abuse, change happens.  Women need to talk with each other.  Central American women are amazed that we have problems.  We bring resources they do not have.  As sisters, we struggle together,” said Sandi, who learned that Central American women pray for Afghani women, believing their lives are more difficult.

Accompanying Sandi to Nicaragua in February were Debbie Dupey of the Spokane County Domestic Violence Consortium; Twinflower Wilke of Republic, a domestic violence and sexual assault advocate in Ferry County who attends the Curlew Community Church; Cody Francis, an advocate with a domestic violence program in Newport; Catherine Campbell of Seattle, who is involved in Presbyterian Women regionally; Karen Summers, a Presbyterian pastor formerly involved with a domestic violence program in Bellingham, and Bonnie Orth, a Presbyterian pastor in Albany, N.Y., who is a survivor of domestic violence and co-moderator of the Presbyterians Against Domestic Violence Network.

After a week of language study, they began the training.  The Nicaraguan women’s hugs and hospitality soon had them relaxed.

The training includes activities that participants can replicate.

 “Physical abuse is rampant in Latin America,” Debbie said.  “Three of five Nicaraguan women are victims, but the society has barriers to dealing with it.”

In 10 years of revolution in the 1980s, about 40 percent of the combatants were women.  Many of their parents were killed or went into exile.

 “There is a fierceness to the women who were soldiers.  They are strong and look you in the eye.  In contrast, many rural women seemed shy and beaten down,” Debbie said.

Unemployment is 70 percent, so many men leave to find jobs.  Some send money.  Some do not.  Some return. Some do not.

“Women do most of the work,” Debbie continued.  “Faith inspires them to go on despite oppression. Many are illiterate and have to rely on male pastors’ interpretations of scriptures.

The team went to Chichigalpa, a rural community with diverse, literate women; to Maltagalpa, a hotbed of the revolution where there are more professional women, such as pastors, social workers and attorneys, and to Buena Vista, a rural area where many are illiterate.  They were the first Americans some women had met.

Nicaragua masks

Women made masks.

About 30 women came to the first two workshops and 50 came to Buena Vista—two walking and taking the bus for about seven hours. 

The two-day workshops included Bible study, worship with tortilla-and-grape-soda communion.  Women returned to their communities filled with hope that women’s lives can be different, Debbie said.

The team discussed the impact of domestic violence on children and how to advocate for victims.  They used drama, art and story to build understanding of how to use faith in liberating ways.

For example, taking the story of Jesus meeting the woman at the well—accepting her even knowing that she had had five husbands, “we created a drama, portraying the woman as a victim of domestic violence.  Cody acted out possible scenarios for her five husbands—one being violent, one lying, one fooling around, one physically abusive and one emotionally abusive,” Debbie said.

Cody, now 10 years on the staff of Family Crisis Network in Newport, previously managed a coffee house there.  The director, who came there every day, hired Cody—who studied some journalism in college—to write grants and provide services to clients.

“Because there are fewer resources in Nicaragua, we encouraged women to support each other and provide safe places where women could go to talk without facing blame,” she said.

The team trained 90 women who, in turn, will train 500 advocates in their communities. 

With women nursing babies, children running, and women talking during sessions, Debbie wondered if they would gain anything until an older woman said:  “I have lived in violence all my life.  Maybe this will help prevent the next generation from experiencing it.”

Cody said the trip made the world a smaller place for her and established a sense of solidarity.

Nicaragua labyrinth

The Rev. Nora Montenegro and Betty Carrera receive labyrinths from Bonnie Orth.

Another tool they used was a labyrinth Bonnie’s youth group made just before the trip.  The group made two labyrinths, painting paths on four queen-size sheets for each labyrinth.  Both were left for CEDEPCA to use.

“We set a candle in the center.  Women walked toward the light, praying about their concerns and asking for God’s guidance.  As they walked out, they let go of burdens.  For some women, I imagine those burdens were memories of family members tortured, killed or missing,” Cody said. 

“We used it to draw out stories of their faith journeys,” Sandi added.  “Sometimes women feel alone.  Coming to such events makes us realize we are in this together no matter where we live.”

Twinflower wrote in the group’s journal that “the labyrinth evoked feelings and stories. Women quickly related it to their own lives with stories of feeling they had lost their way, but later found meaning in Christ.”

She found the Bible study image of planting a small seed of thought helpful and valued realization that if women are created in God’s image, God must have some feminine qualities.

A mask-making exercise elicited feelings about wearing make-up—related to freedom to choose how to look, Twinflower said.

“Women need pastors and sisters in the church who understand,” she said.

Sandi said CEDEPCA will continue the work.

The FaithTrust Institute and Lutheran Community Services of the Northwest donated videos in Spanish and other resources.  The trip was funded by friends, families, communities, churches and grants from the national Presbyterian Church and from the Alaska Northwest Synod’s Peacemaking funds.

For information, call 534-2307.


Mujeres nicaragüenses y estadounidenses unen esfuerzos para vencer la violencia familiar en ambas sociedades y culturas

En el vuelo de regreso de una reunión de mujeres presbiterianas en 1999, Sandi Thompson-Royer se sentó al lado de Betty Carrera, líder de un programa para mujeres del Centro Evangélico de Estudios Pastorales de Centro América (CEDEPCA) en Guatemala.

Sandi leía un documento del Centro para laPrevención de la Violencia Sexual y Domestica.  Betty sabía de la organización. 

Sandi no hablaba español y Betty no hablaba ingles.  Entonces alguien les tradujo para ayudarles a descubrir su preocupación común acerca de la violencia en contra de las mujeres.

Después de dos años de comunicación por correo electrónico, diseñaron un programa para mujeres centroamericanas para entrenarlas en abogacía a favor de las víctimas de la violencia domestica.  El programa se llama Mujeres Caminando Juntas. 

Aunque fue criada en una familia luterana, al regresar a la iglesia Sandi se convirtió en presbiteriana.  Tomó cursos de estudios generales en la Universidad del Oeste de Washington en Bellingham, e hizo un año de estudios feministas en el Colegio de Evergreen en Olimpia a finales de los 70s. 

Su propia experiencia en su primer matrimonio le permitió entender a las mujeres que sufren de abuso emocional.  Después de casarse con Brian Royer, transformaron su casa en Republic, Washington, en un refugio para mujeres abusadas. 

Después de haber oído historias de mujeres que experimentaron violencia domestica en comunidades rurales, Sandi recibió entrenamiento en el Centro para la Prevención de Violencia Sexual y Domestica, el ahora FaithTrust Institute (Instituto Fe y Confianza).

“Fue una experiencia transformadora,” dijo, llevándole a comprometerse a educar a comunidades religiosas para que puedan identificar, responder y trabajar en eliminar la violencia domestica.  

Sandi dirigió el Programa de Violencia Domestica y Asalto Sexual del Condado de Ferry en Republica desde 1988 a 1999.  De 1998 a 2001 trabajó con la Iglesia Presbiteriana (EEUU) a nivel nacional para crear La Red Presbiteriana contra la Violencia Domestica.  Se mudó a Spokane en 2000.

Ahora Sandi encabeza la red nacional presbiteriana de pastores y profesionales en contra a la violencia domestica, proveyendo educación y abogacía sobre violencia domestica para la tribu Kalispel.  Además dirige a Compañeras de Fe, un grupo que colabora con el YWCA y con otros grupos de violencia domestica para entrenar pastores y lideres laicos.

 “Son pocos los seminarios que enseñan a los pastores como responder a la violencia domestica desde una perspectiva de fe,” dijo.  “Hay una falta de confianza entre programas seculares y comunidades de fe”. 

Dado a su historia personal, su conexión con Betty en Guatemala le llevó a organizar un retiro para dar entrenamiento en Centroamérica, basado en el mismo modelo que ella usa para educar lideres religiosos en los EEUU. 

En febrero hizo su cuarto viaje—dos a Guatemala, uno a Costa Rica y este último a Nicaragua—llegando con un equipo de mujeres estadounidenses con el fin de formar amistades, compartir historias y ofrecer recursos a mujeres centroamericanas, haciendo uso de intérpretes.  

 “Cuando mujeres comparten sus historias sobre el abuso, se dan cambios en ellas.  Necesitan hablar una a la otra.  Las mujeres centroamericanas se sorprenden al darse cuenta de que nosotros también tenemos problemas.  Contamos con recursos que ellas no tienen.  Como hermanas, luchamos juntas,” dijo Sandi.  Mientras en Centroamérica, Sandi se enteró de que las mujeres centroamericanas rezan por las mujeres de Afganistán, creyendo que sus vidas en Afganistán son más difíciles que las de ellas en Nicaragua.     

Las mujeres que acompañaron a Sandi a Nicaragua en Febrero son:  Debbie Dupey, del Consorcio de Violencia Domestica del Condado de Spokane; Twinflower Wilke de Republic, una defensora de violencia domestica y asalto sexual del condado de Ferry, quien asiste a la Iglesia Comunitaria de Curlew; Cody Francis, activista en el programa de violencia domestica en Newport; Catherine Campbell de Seattle, involucrada en la organización Mujeres Presbiterianas en esta región; Karen Summers, pastora presbiteriana anteriormente involucrada en el programa de violencia domestica en Bellingham; y Bonnie Orth, pastora presbiteriana en Albany, NY, sobreviviente de  violencia domestica y co-coordinadora de la Red Presbiteriana contra la Violencia Domestica. 

Después de una semana de estudios lingüísticos, empezaron el entrenamiento.  En poco tiempo, los abrazos y la hospitalidad de las nicaragüenses las hicieron relajarse. 

El entrenamiento incluye actividades que las participantes pueden repetir. 

El abuso físico es muy común en Latino América,” dijo Debbie.  “Tres de cada cinco mujeres nicaragüenses son víctimas, pero la sociedad tiene barreras para combatirlo”.

En los 10 años de revolución en los 80s, un 40 por ciento de los combatientes fueron mujeres.  Los padres de muchos murieron o se exiliaron fuera del país. 

“Hay una característica feroz en las mujeres quienes fueron soldados.  Son fuertes y te miran a los ojos.  En contraste, muchas mujeres de zonas rurales se ven tímidas y reprimidas”.

El desempleo alcanza el 70 por ciento, y por eso muchos hombres se van del país para buscar trabajo.  Algunos mandan dinero, algunos no.  Algunos regresan y algunos no.  

 “Las mujeres hacen la mayoría del trabajo,” continuó Debbie.  “Su fe las inspira para que persistan a pesar de la opresión.  Muchas son analfabetas y tienen que depender de sus pastores para interpretarles las escrituras.”

El grupo viajó a Chichigalpa, una comunidad rural con mujeres diversas y educadas; a Matagalpa, una zona revolucionaria donde hay más mujeres profesionales, como pastoras, trabajadoras sociales, y abogadas; y a Buena Vista, un área rural donde muchas son analfabetas.  Fueron las primeras estadounidenses que algunas habían conocido.

Unas treinta mujeres asistieron a los primeros dos talleres y unas cincuenta llegaron a Buena Vista—entre ellas dos quienes viajaron por siete horas, caminando y viajando por bus.   

El taller de dos días incluía estudios bíblicos y una celebración religiosa con comunión de tortilla y gaseosa de uva.  Las mujeres regresaron a sus comunidades llenas de esperanza de que la vida de las mujeres podría ser diferente, dijo Debbie. 

El grupo discutió el impacto de la violencia domestica en los niños y cómo abogar por las víctimas.  Utilizaron arte, teatro, y cuentos para construir el entendimiento de cómo usar la fe.

Por ejemplo, tomando la historia de Jesús reuniéndose con la mujer al lado del pozo y aceptándola aun sabiendo que ella había tenido cinco esposos, “creamos una obra, mostrándola como una víctima de violencia domestica.  Cody mostró posibles escenarios para cada uno de los cinco maridos—uno siendo violento, uno mintiendo, otro traicionándola, uno abusándola físicamente, y otro abusándola emocionalmente”, contó Debbie.

Cody tiene 10 años trabajando como parte del equipo de la Red de Crisis Familiar en Newport, y anteriormente manejaba un café allí.  La directora, quien pasaba por el café todos los días, contrató a Cody—quien había estudiado periodismo en el colegio—para solicitar subvenciones y ayudar a los clientes en crisis. 

 “Dado a que en Nicaragua los recursos son pocos, animamos a las mujeres a que se apoyaran mutuamente y para que proveyeran refugios donde las mujeres puedan ir a hablar sin enfrentar acusaciones,” dijo Cody.  

El grupo entrenó a 90 mujeres quienes, a la vez, darán entrenamiento a unas 500 más en sus comunidades. 

Rodeada de mujeres amamantando a sus bebes, niños corriendo, y mujeres hablando durante las sesiones, Debbie se preguntaba si ellas aprenderían algo, hasta que una mujer mayor declaró: “He vivido con violencia toda mi vida.  A lo mejor esto ayudará a que las próximas generaciones eviten las mismas experiencias”. 

Según Cody, el viaje hizo del mundo un lugar más pequeño para ella, y creó un sentido de solidaridad.  

Otra herramienta que usaron fue un laberinto hecho poco antes del viaje por un grupo de jóvenes dirigido por Betty.  El grupo hizo dos laberintos, cada laberinto hecho de cuatro sabanas de cama doble y pintado en senderos.  Regalaron ambos para el uso de CEDEPCA. 

 “Pusimos una vela en medio.  Las mujeres caminaban primero hacia la luz, orando sobre lo que les preocupaba y pidiéndole a Dios su guía.  Después, mientras caminaban para fuera, soltaron sus preocupaciones.  Para algunas mujeres, me imagino que fueron memorias de familiares torturados, muertos o desaparecidos,” comentó Cody.     

 “Utilizamos los laberintos para ayudarles a que exteriorizaran sus experiencias de fe,” añadió Sandi.  “A veces nosotras las mujeres nos sentimos solas.  Participando en eventos como estos nos hace entender que estamos juntas en esta lucha sin importar donde vivimos”. 

Twinflower escribió en el diario del grupo que “el laberinto evoca sentimientos e historias.  Las mujeres rápidamente lo relacionaron con sus propias vidas, contando momentos cuando sentían que habían perdido su camino, pero después lo encontraron en Cristo”. 

En un estudio bíblico ella descubrió una imagen útil, la de plantar una semilla pequeña.  También consideró valiosa la idea de que si las mujeres son creadas a la imagen de Dios, Dios tiene que tener unas cualidades femeninas. 

Una actividad de hacer máscaras estimuló sentimientos sobre el uso de maquillaje, sentimientos relacionados con la libertad de escoger su propia apariencia, según Twinflower.  

 “A las mujeres les hace falta pastoras y hermanas que las comprendan dentro de las  iglesias,” dijo. 

Sandi dijo que el trabajo de CEDEPCA continuará. 

El Instituto de Fe y Confianza, junto con Servicios Comunitarios Luteranos del Noroeste, donaron vídeos en español y otros recursos.  Para el viaje, contaron con fondos provenientes de amistades, familiares, comunidades, iglesias y subvenciones de la Iglesia Presbiteriana nacional y de los fondos para reconciliación dado por el Sínodo del Noroeste de Alaska. 

Para más información, llame a 509-534-2307.